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FITOQUÍMICOS: NUTRIENTES DEL FUTURO
Mikel García Iturrioz. Director Técnico de Solgar España

"Que tu alimento sea tu medicina y que tu medicina sea tu alimento"
                                                             Hipócrates (año 337 a.C.)

Los fitoquímicos o fitonutrientes son la siguiente generación de suplementos naturales para la salud. Ellos están ayudando a borrar la frontera entre el alimento y la medicina.

Algunos estudios están mostrando que a medida que nos alejamos de la dieta de nuestros ancestros, sucumbimos a las enfermedades "modernas". Se puede observar evidencia de lo anterior en sociedades como los colectivos que viven en aldeas remotas en las montañas de los Andes, el Caúcaso o en los Himalayas y que todavía siguen prácticas dietéticas tradicionales. Se ha comunicado que estas personas tienen una longevidad extraordinaria y que están prácticamente libres de enfermedades como el cáncer, enfermedades cardiacas y artritis.

Los investigadores han examinado la realidad epidemiológica de las sociedades modernas en busca de pistas de la conexión de la dieta con la enfermedad. Basándose en estos estudios, los investigadores bioquímicos han identificado ciertos principios activos que ayudan al cuerpo a mantener la salud y combatir la enfermedad. Como una guía general, las autoridades sanitarias recomiendan el consumo de dietas ricas en cereales integrales, frutas y vegetales frescos, as¡ como la reducción del consumo de grasa y proteína animal. Básicamente, lo que consumían nuestros ancestros en la dieta mediterránea tradicional.

Se ha visto experimentalmente que la suplementación con antioxidantes, puede proteger parcialmente del aumento del daño oxidativo al ADN, inducido por agentes químicos o biológicos. Esto último podría explicar, según algunos, la capacidad preventiva de las dietas ricas en frutas y verduras (que parece fuera de duda) frente al desarrollo del cáncer. Según otros, el carácter protector de las dietas ricas en frutas y verduras frente al cáncer, se debería a otras sustancias (fitoquímicos) que contienen.

Se ha demostrado que muchas de estas sustancias denominadas fitoquímicos ayudan a la planta a sobrevivir, actuando como hormonas, enzimas o simplemente proveen color, olor y sabor. Su función básica será ayudar a la planta a protegerse de los radicales libres, insectos, parásitos, virus y del daño general que puede ocurrir durante su vida. De igual manera, parece que los fitoquímicos ofrecen algunos de estos efectos protectores en el organismo humano.

Estos compuestos fitoquímicos o fitonutrientes a pesar de no encontrarse dentro de la clasificación de nutrientes esenciales para los humanos, se han aislado y estudiado, comprobándose que tienen unas propiedades sorprendentes en la promoción de la salud y en la prevención y/o tratamiento de las enfermedades (p.e. cáncer, enfermedades cardíacas, artritis, desarreglos inmunes, etc.). Entre estas sustancias están los glucosinolatos, abundantes en las crucíferas del género Brassica como la col, berza o grelo, el repollo, la coliflor, el brócoli o las coles de bruselas, los limonenos de naranjas y limones, los compuestos sulfurados de las cebollas y ajos, o los fitoestrógenos de la soja.

En el pasado, los fitonutrientes que se hallaban en frutas y vegetales se clasificaron como vitaminas: Los flavonoides se conocían como vitamina P, los factores de la col (glucosinolatos e indoles) se llamaron vitamina U, y la ubiquinona era la vitamina Q. De algún modo el tocoferol se mantuvo en la lista como vitamina E. En el caso de los otros nutrientes, se eliminó la designación de vitamina ya que no pudieron establecerse síntomas de deficiencia específicos, por lo tanto no se les consideró nutrientes esenciales.

Sin embargo, la investigación reciente, ha permitido que los científicos agrupen los fitonutrientes en diferentes clases basándose en funciones protectoras similares, así como en la estructura química y actividad biológica individuales de las moléculas. En este artículo se muestra un resumen de algunos de los grupos de fitonutrientes sobre los que más se ha investigado hasta la actualidad.
A continuación se expondrán los principales compuestos considerados hasta el día de hoy como fitoquímicos, así como las acciones específicas demostradas de cada uno de ellos. Entre otros, se describirán con detalle los terpenos (p.e. carotenoides y limonoides), los fenoles (p.e. flavonoides), los compuestos azufrados (p.e. glucosinolatos) y los polisacáridos (glucanos).

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